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Ciencia

Encontrada Agua por primera vez en un planeta potencialmente habitable

Crenny

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Los astrónomos han descubierto por primera vez agua en la atmósfera de un planeta que orbita dentro de la zona habitable de una estrella distante.

La misión Ariel de la ESA en 2028 podría ayudar a confirmar la presencia de vida en otros mundos.

El hallazgo hace del mundo, que se llama K2-18b, un candidato plausible en la búsqueda de vida extraterrestre.

Dentro de 10 años, los nuevos telescopios espaciales podrían determinar si la atmósfera de K2-18b contiene gases que podrían ser producidos por organismos vivos.

Los detalles fueron publicados en la revista científica Nature Astronomy .

La científica principal, la profesora Giovanna Tinetti del University College London (UCL) describió el descubrimiento como “alucinante”.

“Esta es la primera vez que detectamos agua en un planeta en la zona habitable alrededor de una estrella donde la temperatura es potencialmente compatible con la presencia de vida”, dijo.

La zona habitable es la región alrededor de una estrella donde las temperaturas son lo suficientemente benignas para que el agua exista en forma líquida en la superficie de un planeta.

K2-18b está a 111 años luz, a unos 650 millones de millas, de la Tierra, demasiado lejos para enviar una sonda. Entonces, la única opción es esperar a que se lance la próxima generación de telescopios espaciales en la década de 2020 y buscar gases en la atmósfera del planeta que solo puedan ser producidos por organismos vivos, según el Dr. Ingo Waldmann de UCL.

“Esta es una de las preguntas más importantes de la ciencia y siempre nos hemos preguntado si estamos solos en el Universo”, dijo el Dr. Waldmann. “Dentro de los próximos 10 años, sabremos si hay químicos que se deben a la vida en esas atmósferas”.

¿Qué es un exoplaneta?

  • Los planetas más allá de nuestro Sistema Solar se llaman exoplanetas
  • El primer exoplaneta fue descubierto en 1992, orbitando un púlsar (una estrella de neutrones que emite radiación electromagnética)
  • Hasta la fecha se han detectado más de 4,000 utilizando varias técnicas
  • Muchos de estos mundos son planetas grandes que se cree que se parecen a Júpiter o Neptuno.
  • Se han encontrado muchos planetas gigantes orbitando muy cerca de sus estrellas.

El equipo detrás del descubrimiento examinó los planetas descubiertos por el telescopio espacial Hubble entre 2016 y 2017. Los investigadores determinaron algunos de los químicos en su atmósfera al estudiar los cambios en la luz de las estrellas a medida que los planetas orbitaban sus soles. La luz filtrada a través de las atmósferas de los planetas fue alterada sutilmente por la composición de la atmósfera.

Solo K2-18b reveló la firma molecular del agua, que es un ingrediente vital para la vida en la Tierra. El modelado por computadora de los datos sugirió que hasta el 50% de su atmósfera podría ser agua.

El nuevo planeta tiene poco más del doble del tamaño de la Tierra y tiene una temperatura lo suficientemente fría como para tener agua líquida, entre cero y 40 ° C.

El Dr. Angelos Tsiaras, miembro del equipo de UCL, dijo que encontrar agua en la atmósfera de un exoplaneta potencialmente habitable era “increíblemente emocionante”.

Él dijo: “Nos acerca a responder la pregunta fundamental: ¿Es la Tierra única?”

Largo plazo

Sin embargo, una dificultad con este enfoque es que los astrónomos no pueden ponerse de acuerdo sobre qué gases constituirían evidencia de vida. Eso podría ser más de un largo recorrido.

Es probable que requiera un estudio de la composición química de, quizás, cientos de mundos y una comprensión de cómo se crean y evolucionan, según el profesor Tinetti.

“La Tierra realmente se destaca en nuestro propio Sistema Solar. Tiene oxígeno, agua y ozono. Pero si encontramos todo eso alrededor de un planeta alrededor de una estrella distante, debemos tener cuidado al decir que es compatible con la vida”, dijo.

“Es por eso que necesitamos entender no solo un puñado de planetas en la galaxia, sino cientos de ellos. Y lo que esperamos es que los planetas habitables se destaquen, que veamos una gran diferencia entre los planetas que son habitables y los los que no lo son “.

La misión Ariel de la ESA en 2028 podría ayudar a confirmar la presencia de vida en otros mundos.

La Dra. Beth Biller del Instituto de Astronomía de la Universidad de Edimburgo dijo que creía que eventualmente se descubriría evidencia de vida en un planeta alrededor de una estrella distante.

“Eso sería un cambio de paradigma para toda la humanidad”, dijo a BBC News.

“No será necesariamente llamar a casa a ET, probablemente microbios o alguna otra vida simple. Aun así (cuando ocurra) será enorme”.

El posible lanzamiento del muy retrasado Telescopio Espacial James Webb de la NASA (JWST) en 2021, y la misión Ariel de la Agencia Espacial Europea siete años después, permitirá a los astrónomos estudiar en detalle las atmósferas de los diversos mundos que se han detectado hasta ahora.

Se ha detectado agua en otros planetas, pero han sido demasiado grandes o demasiado calientes para soportar la vida. Los planetas más pequeños y fríos son mucho más difíciles de detectar. El equipo de UCL pudo hacer esto mediante el desarrollo de algoritmos capaces de descifrar la composición química de las atmósferas de mundos potencialmente habitables.

K2-18b fue descubierto en 2015 y es uno de los cientos de súper-Tierras – planetas con una masa entre la Tierra y Neptuno – encontradas por la nave espacial Kepler de la NASA. Se espera que la misión Tess de la NASA detecte cientos más en los próximos años.

La investigación fue financiada por el Consejo Europeo de Investigación y el Consejo de Instalaciones de Ciencia y Tecnología del Reino Unido, que forma parte de la agencia de Investigación e Innovación del Reino Unido (UKRI).

Fuente:www.bbc.com

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